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Es recomendable saber que la hidrología médica es la rama de la medicina que estudia los efectos de las aguas minero-medicinales sobre el organismo, así como su administración, indicaciones y contraindicaciones. Para llegar a ser técnico en hidrología, una persona debe ser licenciada en medicina, cursando la especialidad de hidroterapia e hidrología médica en una universidad. Los términos balneoterapia o crenoterapia también pueden ser usados para denominar la hidrología medica.

Balneario o estación termal

Es un lugar dedicado al reposo y la curación utilizando las propiedades del agua, sobre todo las de carácter termal y mineral. Es un conjunto de instalaciones sanitarias cercanas a un manantial de aguas mineromedicinales, que dispone de profesionales sanitarios e instalaciones adecuadas para realizar técnicas terapéuticas basadas en la aplicación de estas aguas. Normalmente suele contar con un edificio para el hospedaje de los pacientes. Aunque se basen en el agua, no tiene porque estar cerca del mar, sólo cerca de un manantial. Si el agua no sale caliente, se suelen usar calderas para calentarla.

Aparte de piscinas termales, los balnearios cuentan con diversos tipos de baños (fango, algas...), chorros de agua... Si el balneario aprovecha las propiedades del agua del mar, al conjunto de técnicas hidrosaludables se les llama talasoterapia. Para aumentar la oferta de actividades los balnearios cuentan con servicios para el cuidado de la salud: saunas, masajes diversos, gimnasio, rayos uva, tratamientos de belleza... Para que relajar y embellecer cuerpo y mente a la vez. En algunos casos, para hacer más entretenida la estancia alli se construyen toboganes, piscinas con olas, lagos artificiales para remo...

Un balneario o estación termal, tiene que:

  • poseer aguas minero-medicinales, declaradas de utilidad pública,
  • contar con servicios médicos que prescriban tratamientos,
  • y tener instalaciones donde realizar los tratamientos.

Si un balneario no posee estas tres condiciones no se puede llamar así. Se deben diferenciar los centros de talasoterapia, que utilizan tratamientos de hidroterapia similares aprovechando los beneficios del agua del mar.

El control de estas tres características depende de la administración pública, la cual lo ha derogado a cada comunidad autonómica. La norma proviene de un Real Decreto de 1928, que regula la administración y explotación de manantiales. Muchos de los artículos continúan en vigor, sin renovarse, salvo en las comunidades autónomas que lo han legislado. Estas son: Cantabria, Castilla-La Mancha, Extremadura, Murcia, Cataluña y Galicia, aunque sólo las dos últimas han creado normas para el control semestral o anual de las características físico-químicas y microbiológicas de las aguas.

Talasoterapia

Método terapéutico basado en el uso de los componentes del medio marino, tales como el agua, las algas, el barro…, y del clima marino como agente terapéutico, bajo supervisión médica. El agua se recoge mar adentro, lejos de la orilla. Posteriormente se depura y esteriliza para eliminar los posibles agentes patógenos antes de su uso en los distintos tratamientos. Como los balnearios, estos centros cuentan con hoteles donde alojar a los pacientes.

Es importante saber que los tratamientos terapéuticos, ya sean en balnearios o en centros de talasoterapia es obligatorios realizarlos bajo control médico. Se debe tener una consulta médica inicial al tratamiento. En el caso de que no vaya a recibir tratamiento, pero tenga alguna duda, puede pedir también la consulta. Así mismo los tratamientos mandados deben ser efectuados por profesionales.

SPA

Es un establecimiento de ocio y salud en el cual se ofrecen tratamientos, terapias o sistemas de relajación, utilizando como base principal el agua. Esto proviene de las nuevas necesidades de la sociedad actual, la cual necesita relajarse descansando del actual ritmo de vida. Los spas pueden ser ofertados como centros independientes, o como servicios complementarios de gimnasios y hoteles.

La principal diferencia de los spas es que el agua utilizada no es termal, sino agua potable a la que se le han añadido aditivos para aumentar sus efectos relajantes o estéticos. En el balneario se combina el agua minero-medicinal con técnicas hidroterápicas con un fin terapéutico.

En resumen, los "spa" realizan hidroterapia (terapia basada en el agua), mientras que los balnearios unen la hidrología médica (los efectos terapéuticos de las aguas minero-medicinales) con la hidroterapia.

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